Por Matthew Boyle

Escondido detrás de una tienda en el sur de New Hampshire, Walmart es la última arma en su lucha alimentaria contra Amazon ahora está en pleno funcionamiento.

El mayor supermercado del país presentó el miércoles el Alphabot un almacén automatizado de 20,000 pies cuadrados que podría hacer que su servicio de recogida de comestibles sea más rápido y más eficiente . Los carros robóticos de Alphabot recuperan rápidamente los artículos y los entregan a los empleados en una estación de picking, quienes luego empacan y entregan el pedido a los automóviles de los clientes en el estacionamiento. Los minoristas llaman al proceso micro cumplimiento, y algunos analistas dicen que es la tecnología más prometedora para llegar al comercio minorista de alimentos en años.

“Esto será un impacto transformador para la cadena de suministro de Walmart”, dijo Brian Roth, gerente senior de automatización de recolección y operaciones digitales de Walmart. “Alphabot está simplificando el proceso de pedido, permitiendo a los asociados hacer su trabajo con mayor velocidad y eficiencia”.

La ​​velocidad y la eficiencia no han sido características de las compras de comestibles en línea, que se remontan a principios de la década de 2000, cuando se expandió Webvan, el niño del cartel de punto com. Demasiado rápido, subestimó la demanda y sufrió problemas operativos antes de crear cráteres Desde entonces, las opciones de comestibles en línea han crecido lentamente, ya que muchos clientes aún prefieren elegir sus aguacates y filetes en la tienda. Pero la comida es un sector lento y de bajo margen, e incluso las categorías que alguna vez estuvieron calientes, como los orgánicos, se han ralentizado. Entonces, los minoristas en este espacio de $ 800 mil millones, desesperados por crecer, están buscando en línea.

Si bien la división general de comercio electrónico de Walmart ha tenido sus altibajos, su negocio de comestibles en línea ha sido una estrella, impulsando una categoría que contribuye con más de la mitad de sus ingresos estadounidenses. Hoy en día, los clientes pueden recoger sus pedidos en la acera de forma gratuita en más de 3,000 tiendas, en comparación con alrededor de 400 en 2016. La compañía también ofrece entregas a domicilio por una tarifa y está probando entregas que van directamente a los refrigeradores de los clientes cuando no están

Los movimientos han ayudado a Walmart a mantenerse por delante de Amazon, y su cadena Whole Foods, mientras el gigante de Internet intenta obtener más del gasto en alimentos de los estadounidenses. Una encuesta reciente de The Retail Feedback Group descubrió que el 37% de los compradores eligieron Walmart para su pedido de comestibles en línea más reciente, superando a Amazon (29%) y también a los supermercados tradicionales, muchos de los cuales emplean a Instacart Inc. para gestionar el cumplimiento.

Alphabot, diseñado por una startup de Massachusetts llamada Alert Innovation podría ayudar a Walmart a desarrollar ese liderazgo. Walmart comenzó a trabajar con Alert en 2016, como parte de una iniciativa corporativa más amplia denominada “Alpha” que buscaba mejorar la rentabilidad de los supermercados en línea. El primer sistema Alphabot entró en funcionamiento en marzo pasado.

El modelo actual de comestibles en línea a menudo requiere que docenas de empleados corran por la tienda recogiendo productos, mientras que otros los recogen y los llevan a los vehículos de los clientes. El proceso requiere mucha mano de obra y conduce a confusiones de pedidos y más congestión para los compradores habituales, que deben esquivar a los recolectores en línea mientras entran y salen de los pasillos con los ojos pegados a los dispositivos portátiles que escupen el siguiente artículo.

Alphabot ayuda a poner orden en el proceso. Los treinta bots en el almacén de Salem, cada uno de aproximadamente dos pies de ancho, recorren silenciosamente bolsas llenas de productos en sentido vertical y horizontal sin la necesidad de elevadores o transportadores, recogiendo artículos diez veces más rápido que un comprador humano. Aún así, los bots aún no pueden recoger productos frescos y otros artículos perecederos, por lo que los empleados de la tienda se encargan de eso. Y el Salem Alphabot solo está trabajando al 20% de su capacidad en este momento, manejando alrededor de 170 pedidos por día.

Walmart no está solo entre los grandes minoristas en el desarrollo de micro cumplimiento, pero el analista de Jefferies Christopher Mandeville dice que Alphabot lidera el paquete ya que es “el oferta más diversa y completa ”. Walmart tiene una versión reducida en un supercentro cerca de su sede en Arkansas, y planea comenzar la construcción de dos sistemas Alphabot más este año junto a las tiendas en Mustang, Oklahoma y Burbank, California.

Un día, el sistema Alphabot podría entregar pedidos directamente a los automóviles de los clientes, creando una experiencia de manejo en el supermercado.

“Continuaremos creciendo agresivamente”, dijo Tom Ward, vicepresidente senior de operaciones digitales de Walmart. “No se puede crecer eligiendo un pedido en un carrito de compras a la vez”.

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