Por Joshua Brustein e Ian King

La realidad finalmente se estableció para Rony Abovitz en mayo. Los auriculares de realidad aumentada que habían estado en desarrollo durante nueve años dentro de su empresa, Magic Leap Inc., habían sido un fracaso colosal. En un emotivo discurso por videoconferencia, Abovitz les dijo a los empleados que renunciaría.

Abovitz, cuyo contagioso optimismo ayudó a Magic Leap a asegurar inversiones totales de alrededor de $ 3,5 mil millones, no se quedó abajo por mucho tiempo. Justo cuando su reemplazo, Peggy Johnson, asumía el cargo, tuiteó que estaba “trabajando en modo sigiloso en algo nuevo :-)”. El mensaje críptico fue acompañado por un cambio en la biografía de Twitter de Abovitz que hace referencia a algo llamado Proyecto Phoenix. Abovitz, se podría asumir, es el pájaro mítico. Eso convierte a Magic Leap en las cenizas.

Magic Leap una vez ardió con fuerza. Muchos inversionistas de alto perfil hicieron la peregrinación a un suburbio pantanoso y oprimido de Miami, donde se convencieron de que Abovitz estaba construyendo una especie de Apple Inc. para computadoras pegadas al rostro de las personas.

Las demostraciones privadas de la tecnología que hacía que pareciera que los objetos digitales vistos a través de los auriculares existían en el mundo físico, ayudaron a obtener capital del Grupo Alibaba de China, AT&T, Google y el fabricante de chips Qualcomm. El plan de Magic Leap era convertir la tecnología en un dispositivo de consumo, construir una fábrica para fabricarla a escala, diseñar un sistema operativo, videojuegos y películas y provocar la creación de una vasta industria de contenido nuevo.

Haciéndolo todo, a los ojos de Abovitz, era la única forma de dejar atrás a los gigantes corporativos que también querían adueñarse del futuro. “Es como si fuéramos una empresa de café, y hubiéramos adquirido una montaña y el suelo y hubiéramos creado el grano de café en el clima particular y luego hecho el tostador y controlado todos los parámetros”, dijo Abovitz a Bloomberg en la sede de Magic Leap en Plantation. , Florida, en 2018. “Si observa los mejores productos informáticos, la historia de ellos, las personas que tenían integración de hardware y software y comprenden toda la experiencia del consumidor, construyeron los mejores productos en general”. Explicó en una entrevista separada: “Esto es como Apple en 1978”.

En su apogeo, un pico que antecede a cualquier evidencia pública de un producto real, los tecnólogos elogiaron el potencial de Magic Leap. Poco antes de ser nombrado director ejecutivo de Google, Sundar Pichai se unió a la junta de Magic Leap en 2014 y declaró que el producto “revolucionaría la forma en que las personas se comunican, compran, aprenden, comparten y juegan”. Pichai se retiró silenciosamente de la junta en 2018 e instaló un subordinado de Google en su lugar.

Después del bombardeo de los auriculares de $ 2,300 de Magic Leap, la startup redujo su enfoque a aplicaciones profesionales, intentó sin éxito vender la empresa y despidió a más de la mitad de su personal. . Los inversores redujeron sus participaciones en un promedio de alrededor del 94% durante un período de 12 meses que finalizó en junio, un descenso más pronunciado que WeWork, según los datos recopilados por Zanbato, una firma de investigación que rastrea a los inversores institucionales.

El nuevo director ejecutivo, Johnson, está tratando de reactivar el negocio a través de asociaciones. Magic Leap está en conversaciones con Amazon.com Inc. sobre el empaquetado de los auriculares con los servicios en la nube de Amazon, según tres personas familiarizadas con las conversaciones. Las conversaciones se encuentran en una etapa inicial y es posible que no resulten en un trato. Una portavoz de Magic Leap se negó a comentar y Amazon no respondió a la solicitud de comentarios.

 Magic Leap intentó crear una realidad alternativa. Su fundador ya estaba en uno
Abovitz respondió a una solicitud de entrevista con un mensaje que consistía enteramente en un enlace a un informe de investigación, que estima el crecimiento a largo plazo en el mercado de la realidad aumentada. Su portavoz aclaró más tarde que no habría entrevista y remitió las preguntas posteriores a Magic Leap, que se negó a comentar. Personas familiarizadas con el próximo proyecto de Abovitz dijeron que se centra en la creación de contenido de entretenimiento para teléfonos inteligentes y dispositivos de realidad aumentada, incluido Magic Leap.

La partida del cofundador no sorprendió a quienes trabajaron con él. Entrevistas con más de dos docenas de personas familiarizadas con las operaciones de Magic Leap, incluidos empleados actuales y anteriores, inversores y socios comerciales, sugieren que las aspiraciones de construcción mundial de Abovitz se habían desconectado cada vez más de la realidad de la empresa. Cuando los empleados descubrieron que serían incapaces de cumplir con la visión de Abovitz, Magic Leap pasó de ser una de las nuevas empresas tecnológicas más intrigantes fuera de Silicon Valley a una parábola sobre creer en las propias exageraciones. Las fallas de la empresa reflejan una lucha más amplia dentro de la industria para comercializar una tecnología tan prometedora. La pregunta para Magic Leap es qué partes del sueño de Abovitz, si es que hay alguna, se pueden salvar.

Magic Leap siempre fue Rony Abovitz. Querubín y de pelo rizado, Abovitz evoca una mezcla de Steve Wozniak de Apple y Gene Wilder de Charlie and the Chocolate Factory. Pasó su primera infancia en los suburbios del este de Cleveland antes de que su familia extendida se mudara en masa a Florida en su adolescencia. Abovitz estudió ingeniería biomédica, hizo dibujos animados y lanzó jabalina en la Universidad de Miami.

Después de la universidad, Abovitz cofundó una empresa de robótica médica llamada Mako Surgical Corp. en 2004 y ayudó a que la empresa cotizara en bolsa en 2008. Dos años después, dejó el cargo de director técnico y asumió el amorfo papel de director visionario. Según el propio Abovitz, estaba a la deriva, soñando despierto por las noches y buscando algo más que hacer. Como experimento mental, comenzó a construir un universo ficticio llamado Hour Blue y pronto lo vio como una oportunidad de negocio. Al principio, Abovitz imaginó algún tipo de empresa mediática, tal vez una película o un juego. Luego se obsesionó con la construcción de un aspecto de su mundo de fantasía, los cascos de realidad aumentada, para la gente de la Tierra.

La intriga se extendió por la industria de la tecnología en los años posteriores a la fundación de Magic Leap en 2011. A Abovitz le gustaba mantener las cosas raras: La charla TEDx de 2012 titulada “la síntesis de la imaginación” consistió enteramente en Abovitz bailando sin palabras en un traje espacial junto a varias personas con trajes de monstruos peludos. Otro video mostró una ballena de tamaño natural chapoteando en el gimnasio de una escuela. Los inversores volaron desde el Área de la Bahía a Florida y firmaron estrictos acuerdos de no divulgación para poder ponerse prototipos difíciles de manejar. Luego escribieron grandes cheques y elogiaron tímidamente cómo ahora entendían el futuro de la informática.

Abovitz atrajo a la gente con un encanto nerd y una ambición desnuda, dijeron las personas que trabajaron con él. Alterna entre estallidos de inspiración e intensas disecciones de investigaciones médicas o tramas de películas de ciencia ficción en monólogos difíciles de seguir que muchas personas encuentran cautivantes. Magic Leap reclutó en conferencias técnicas repartiendo tarjetas que decían “Se buscan magos”, y el personal estaba salpicado de físicos, desarrolladores de juegos, expertos en cadena de suministro y al menos un novelista de ciencia ficción legendario, Neal Stephenson. “Fue una gran visión”, dijo Khizer Khaderi, un oftalmólogo y empresario con sede en California que Abovitz reclutó como asesor en 2014.

Sin embargo, como líder, Abovitz era divisivo. A menudo enfrentó a los equipos de Magic Leap entre sí, enviándolos a desarrollar versiones competitivas de ideas similares y luego dejó que los proyectos cayeran en la estasis en lugar de elegir un ganador, según los relatos de más de media docena de antiguos colegas, que solicitaron el anonimato para evite alienar a Abovitz o al históricamente litigioso Magic Leap, que ha presentado varias demandas por robo de secretos comerciales. Abovitz tenía la última palabra en todos los asuntos, pero tenía poca paciencia para los detalles, dijeron. La empresa se hundió en una especie de parálisis, incapaz de cumplir o reducir sus ambiciones.

Spencer Lindsay, uno de los primeros empleados, describió su tiempo en Magic Leap como un caos total, pero expresó su aprecio por la visión de Abovitz. “Era muy amable con los geeks y creía en la magia”, dijo. Lindsay fue despedido en 2017 debido a lo que dijo que eran instrucciones contradictorias sobre lo que se suponía que era su trabajo. Al final, Lindsay sintió que Abovitz no estaba equipado para dirigir una empresa del tamaño de Magic Leap. “Rony realmente cree en esto y se esforzó al máximo”, dijo Lindsay. “Cuando se trataba de hacer concesiones a la realidad, no tenía esa capacidad”.

En septiembre de 2018, Abovitz invitó a dos reporteros de Bloomberg a Florida para ver la fábrica Magic Leap. La compañía tiene un enorme edificio en un tramo drenado de los Everglades en Plantation, una ciudad que recibe su nombre de un intento fallido de plantar campos de arroz a principios del siglo XX. La primera parada fue la oficina de Abovitz, una habitación con paredes de vidrio en el segundo piso. Su estilo de diseño de interiores podría definirse como un hobby-shop chic. Había modelos de naves espaciales en la mesa de café, bocetos de pistolas de rayos en pizarras blancas y estantes llenos de figuras de acción, libros de ciencia ficción y otras chucherías, incluida media docena de R2D2 de Star Wars, una lonchera de Willy Wonka y una fotografía. de una computadora Apple I firmada por Steve Jobs.

Abovitz, como lo hace, se deslizó rápidamente en la fantasía al describir su estilo de gestión. “Muchas empresas emergentes de tecnología, es como la película de Spider-Man, y todo el mundo habla de Spider-Man. Todos en mi empresa saben que mi objetivo es distribuir Magic Leap, ser más como un equipo de los Vengadores “. Cuando se le preguntó si había tenido éxito, Abovitz se encogió de hombros. “De hecho, creo que convertirse en Spider-Man es algo genial”, dijo.

El objetivo principal de la gira era mostrar las instalaciones de fabricación de Magic Leap, ubicadas un piso debajo de la oficina de Abovitz en la parte del edificio que él conocido como “la pequeña Shenzhen”. Cualquier aparato de consumo se compone de muchos componentes de una variedad de fabricantes. El procesador principal de los auriculares Magic Leap 1, por ejemplo, está fabricado por Nvidia Corp., y el chip que administra las cámaras del dispositivo proviene de Intel Corp.

Abovitz insistió en que Magic Leap fabricara un componente por sí mismo: las lentes utilizadas para habilitar las funciones de realidad aumentada de los auriculares. Cada lente, conocida como guía de onda difractiva, está grabada con pequeñas ranuras que redirigen la luz a través de la superficie antes de dirigirse al ojo del usuario. Debido a que las lentes son transparentes, los usuarios pueden ver tanto el mundo físico como las imágenes digitales que crea el auricular. La tecnología existente tenía limitaciones, y Abovitz pensó que Magic Leap podría hacer algunos avances en secreto.

También quería construir una fábrica. Su compañía anterior, Mako, tenía su propia planta de producción, y Abovitz lo consideró fundamental para ayudarlo a comprender la mejor manera de impulsar la tecnología. (También había descubierto que mostrar a los cirujanos la planta de una fábrica llena de robots era una forma eficaz de ganar su negocio). Sin embargo, en la electrónica de consumo, los componentes suelen ser dominio de los fabricantes especializados, muchos de los cuales se encuentran en Asia. Algunos de los ejecutivos e inversores de Magic Leap cuestionaron la sabiduría de una empresa costosa para fabricar piezas que podrían comprarse en otro lugar, según dos personas con conocimiento de esas conversaciones.

Abovitz siguió adelante de todos modos. Extrajo el personal de Tessera, una empresa de óptica en Carolina del Norte, para construir un equipo de fabricación. El primer recluta clave fue Paul Greco, un ingeniero de voz suave al que le gustaban las camisas hawaianas llamativas. Greco había pasado 16 años en Motorola, donde ayudó a administrar una planta de producción de teléfonos inteligentes en Plantation. Por sugerencia de Greco, Magic Leap se mudó al antiguo edificio de Motorola. Luego se propuso destripar y renovar la planta baja para establecer una operación tan utilitaria como el resto de la oficina era caprichosa.

 Magic Leap trató de crear una realidad alternativa. Su fundador ya estaba en uno
Greco dirigió un recorrido por las líneas de producción, donde trabajadores con trajes de conejo de sala limpia operaban maquinaria. En ese momento, estaba preocupado por agregar una segunda línea de ensamblaje que sería casi autónoma, dijo. “A Rony le encanta, porque esencialmente vamos a tener robots, como pequeños R2D2, que literalmente moverán los materiales”, dijo Greco.

Magic Leap diseñó una cadena de suministro adecuada para una corporación multinacional. Los lentes y otros materiales se fabricaron en Florida y se enviaron a Guadalajara, México, donde un socio ensambló los auriculares y los envió de regreso a los EE. UU.

Abovitz dirigió Magic Leap como si ya fuera un serio rival para empresas como Apple, que no siempre fue el enfoque más económico o más eficaz. “No estoy seguro de por qué no hubo nadie que dijera que no se puede construir esto, y que no se puede convertir todo esto en esta etapa”, dijo uno de los primeros inversores de Magic Leap.

Como muchos inversores , este inicialmente había sido conquistado por una demostración deslumbrante, solo para ver cómo las cosas salían mal, no solo técnicamente sino culturalmente. Para los de adentro, la visión de Abovitz se había convertido en una especie de venda para los ojos del sentido comercial común. “Todos estaban tan convencidos que se habían bebido el Kool-Aid juntos. Nadie se detuvo a decir: 'Este producto apesta' ”, dijo el inversor. “La primera vez que me puse el de verdad, fue como, 'Oh, mierda. Ustedes no cumplieron su promesa '”.

Mientras Abovitz declaraba públicamente que aplastaría a las compañías de Big Tech, mantuvo un canal secundario con casi todas ellas, por si acaso. Los directores ejecutivos de Apple, Facebook Inc . y Google viajaron a Florida para discutir sobre una posible adquisición en 2016, según el sitio de noticias de tecnología The Information. Las conversaciones con Apple progresaron lo suficiente como para que Abovitz voló a Cupertino, California, para reunirse con los altos directivos de la empresa, dijo una persona familiarizada con el viaje. Abovitz nombró a las negociaciones de venta Proyecto Batman.

Silicon Valley ha sido seducido durante mucho tiempo por la idea de la realidad aumentada y ha luchado casi el mismo tiempo para hacer que la tecnología sea útil. Cuando el intento de Google, Glass, fracasó, orientó el producto hacia los profesionales médicos. HoloLens de Microsoft Corp. era una máquina de juego impresionante pero inasequible para la mayoría. Ahora está dirigido principalmente a empresas. El trabajo de Apple en un producto que combina realidad aumentada y virtual cuyo nombre en código es N301, ha estado en curso desde al menos 2015, con más de 1,000 ingenieros dedicados al proyecto. El progreso se ha detenido.

Los ejecutivos de Magic Leap se irritaban constantemente ante los informes sobre el despilfarro de la empresa a lo largo de los años, diciendo que los rivales en realidad estaban gastando más pero ocultando sus proyectos en lo profundo de balances masivos. Aún así, Abovitz nunca descubrió cómo destilar la magia producida por los enormes prototipos en un producto viable, dijeron ex empleados.

El auricular Magic Leap lanzado hace dos años se basó en una técnica diferente y sus limitaciones se hicieron evidentes de inmediato. Un campo de visión estrecho significaba que las imágenes digitales tenían que ser pequeñas o corría el riesgo de aparecer cortadas, y los auriculares no podían usarse de manera confiable en exteriores. La empresa encontró trucos para compensar. En una demostración anunciada como un enorme dinosaurio deambulando por una oficina, creó el efecto al ubicar a la criatura en el extremo más alejado de un pasillo abierto para que quepa en la pantalla.

The Magic Leap 1, con su estilo steampunk diseño, ofreció destellos de potencial. Una aplicación permitía a las personas dejar caer pequeñas criaturas digitales por una habitación, donde se tropezarían adorablemente con las patas de las mesas de café y se caerían de las sillas. (Desaparecían por completo si no los miraba directamente, y luego reaparecían repentinamente al girar la cabeza hacia atrás). Sin embargo, estos trucos desaparecieron rápidamente. A pesar de haber gastado mucho en contenido y promocionar colaboraciones con CNN, la Asociación Nacional de Baloncesto y Lucasfilm de Walt Disney Co., no había mucho que ver con el dispositivo.

Los expertos en hardware de realidad aumentada también se sintieron decepcionados. Palmer Luckey, cofundador de las gafas de realidad virtual Oculus VR de Facebook, analizó el dispositivo de Magic Leap y determinó que era “la misma tecnología que todos los demás han estado usando durante años”.

Incluso los ingenieros que solían trabajar en Magic Leap se preguntaron si los lentes característicos de la compañía alguna vez serán aptos para un dispositivo de consumo porque usan demasiada energía y absorben demasiada luz para operar fuera de entornos controlados.

Como Magic Leap se tambaleó, comenzó a reexaminar sus opciones. Los altos directivos de la empresa consideraron seriamente las múltiples ofertas de adquisición a fines del año pasado, según personas con conocimiento de las deliberaciones. En su lugar, decidió recaudar más capital.

El grifo de efectivo que había estado fluyendo hacia las nuevas empresas durante la vida de Magic Leap se redujo a un goteo este año cuando se produjo la pandemia de coronavirus. Los inversores se opusieron a las solicitudes de Magic Leap de más dinero, lo que enfureció a Abovitz, quien había dicho en privado que no vendió la empresa el año pasado porque los inversores le aseguraron su apoyo, según una persona familiarizada con su pensamiento en ese momento. Magic Leap hizo otro intento de venderse a sí mismo esta primavera y luego recurrió a despidos. En su discurso de despedida a los empleados en mayo, Abovitz culpó en gran medida al coronavirus, una afirmación que sonó falsa para algunas personas en la audiencia, según una persona que asistió.

De alguna manera Apple, que ni siquiera vende un auricular hoy, ha surgido como la empresa con más probabilidades de poseer el mercado masivo cuando lanza uno en 2022. Para las empresas, Microsoft es el líder indiscutible.

Eso deja a Magic Leap y su nuevo CEO en una situación incómoda. Si Abovitz era un visionario con problemas para mantenerse en tierra, Johnson estaba allí para ejecutar. Con dos décadas de experiencia en Qualcomm, Johnson fue una de las primeras grandes contrataciones de Satya Nadella después de ser nombrado CEO de Microsoft en 2014. Johnson ayudó a Microsoft a reparar las relaciones con empresas como Salesforce.com Inc. y Samsung Electronics Co., que se habían desgastado en el Era de Steve Ballmer.

Johnson comenzó su trabajo en Magic Leap el mes pasado y tuvo que esperar semanas antes de ingresar a la oficina debido a la pandemia. Ella rechazó una solicitud de entrevista y Magic Leap no proporcionó a nadie más para una entrevista. Probablemente se centrará en aplicaciones médicas e industriales para el producto, que han demostrado ser los únicos mercados realistas a corto plazo para la realidad aumentada.

También se centra en hacer que Magic Leap sea más competitivo con los HoloLens, unos auriculares de $ 3500 que Microsoft se vende a instituciones de fabricación y médicas y eso, según los críticos, es técnicamente superior a lo que ofrece Magic Leap. La startup tiene un puñado de clientes corporativos registrados, y la primera tarea de Johnson es cerrar otros acuerdos en proceso, incluido el de Amazon, según personas familiarizadas con los planes.

Algunas de las personas que se fueron o fueron despedidas de Magic Leap este año han aterrizado en Apple y Facebook. Incluso varios empleados actuales reconocen que Magic Leap nunca cumplirá los objetivos que Abovitz presentó de manera tan convincente. Abovitz ofreció un mensaje diferente el día de su dimisión: “Hemos creado un nuevo campo. Un nuevo medio ”, dijo. “Y juntos hemos definido el futuro de la informática”. Depende de otra persona hacer realidad ese futuro.

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