Por Lizette Chapman

Con bolsillos profundos, algunos de los mejores cerebros en robótica y su ajetreo característico, Uber Technologies Inc. fue una vez un serio contendiente en la carrera para construir autos autónomos y revolucionar el transporte global.

Hoy en día, el esfuerzo está muy por detrás de sus rivales, y los inversionistas están ansiosos por la razón de continuar un largo proyecto científico a plazo que no está ayudando a Uber a ser rentable ni salvaguardando su futuro.

En los últimos meses, los dos mayores accionistas de la compañía, SoftBank Group Corp. y la empresa de riesgo Benchmark, han alentado en privado al director ejecutivo Dara Khosrowshahi para encontrar más inversores para la división, que se espera agote sus fondos para fines de 2021, y reevaluar su estrategia, según personas familiarizadas con la situación.

Khosrowshahi está explorando varias opciones. Uno vería a Uber acelerando el proyecto al ofrecerlo de código abierto a codificadores de todo el mundo, dijeron las personas, que solicitaron el anonimato para hablar sobre un asunto privado. O la compañía podría continuar construyendo un automóvil patentado con dinero de socios existentes, Toyota Motor Corp. y Denso Corp., y posiblemente nuevos, dijeron.

Es una decisión existencial porque sin una flota de vehículos autónomos, Uber corre el riesgo de perder su control en el mercado de transporte compartido a cualquier número de empresas, desde la bien establecida unidad Waymo de Alphabet Inc. hasta empresas emergentes como Amazon.com Inc. Zoox que recientemente obtuvo luz verde para probar vehículos autónomos en las carreteras de California sin un conductor de seguridad.

El analista de movilidad de PitchBook, Asad Hussain, describe un escenario de pesadilla en el que Waymo desarrolla su propia red, Amazon ofrece viajes gratuitos a los suscriptores Prime y Uber se vuelve irrelevante. “La conducción autónoma es el próximo teléfono inteligente”, dijo. “No querrás quedarte fuera”.

Cuando Khosrowshahi asumió el timón de Uber de manos del fundador derrocado Travis Kalanick en 2017, heredó un lío de problemas culturales, estratégicos y financieros. Khosrowshahi se dispuso a arreglar primero los más urgentes, reparar la reputación y los valores de Uber y deshacerse de las apuestas perdidas en las redes de transporte y entrega de alimentos en el extranjero; el grupo autónomo pasó a un segundo plano.

El trabajo no se detuvo, pero la división estaba muy desmoralizada por un par de hechos: la condena y el encarcelamiento de su exjefe, Anthony Levandowski, por robar propiedad intelectual de Waymo , y la muerte en 2018 de un peatón atropellado por un vehículo de Uber en Phoenix, Arizona, mientras el conductor humano miraba “The Voice” en su teléfono celular.

Mientras tanto, los rivales de Uber progresaban. Los autos Waymo han recorrido cientos de miles de millas en más de dos docenas de ciudades; Lyft superó recientemente los 100.000 viajes en Las Vegas utilizando vehículos suministrados por Motional. Cruise de General Motors Co. ha completado 50.000 entregas automáticas de comestibles solo durante la pandemia. Por el contrario, Uber opera menos de 10 autos a la semana en las vías públicas de Pittsburgh y Washington.

El año pasado, Khosrowshahi se ganó algo de tiempo al convertir la división de conducción autónoma, llamada Advanced Technologies Group, en una subsidiaria de $ 8 mil millones con su propio conjunto de inversores, incluidos SoftBank, Denso y Toyota, para ayudar a financiar una operación que consume alrededor de $ 500 millones al año. La medida ayudó a silenciar a los críticos porque Uber ya no necesitaba asumir los costos solo, pero no abordó la cuestión más fundamental de la estrategia y si Uber debería estar en el negocio de construir su propia tecnología de conducción autónoma .

Inversores y ejecutivos, incluido el ex director de tecnología de Uber, Thuan Pham, han dicho que la tecnología de autoconducción de ATG de código abierto aceleraría el desarrollo y establecería a Uber como líder, de manera similar a cómo el código abierto de Google El sistema operativo móvil Android creó una alternativa a Apple. Seguir esta ruta requeriría que Uber publique el código fuente y otorgue derechos a todos los interesados ​​en usarlo, cambiarlo, estudiarlo y distribuirlo como lo deseen. Los defensores dicen que esto permitiría a Uber permanecer a la vanguardia mientras progresa más rápido porque el trabajo lo realizarían en colaboración los programadores de todo el mundo.

“No tengo ninguna duda de que [open source] es la solución perfecta para un problema muy complejo ”, Dijo Bill Gurley de Benchmark, quien agregó que la medida impulsaría el precio de las acciones de Uber hasta en un 20%. “Sacrificaría cualquier valor que pudiera haber para liderar un movimiento de código abierto para llevar la empresa a un lugar mejor más rápido. Estoy muy seguro de que el mercado responderá a eso ”.

Khosrowshahi a principios de este año le pidió al jefe de ATG, Eric Meyhofer, que explorara la idea, según personas con conocimiento de la situación, quienes dijeron que la conversación rápidamente se volvió“ polémica ”. [19659004] Meyhofer confirmó la conversación y, aunque no está de acuerdo con esa caracterización, cree que la idea de la tecnología de código abierto de ATG es “demasiado complicada”.

“El código abierto abre una lata de gusanos”, dijo. “No creemos que tenga sentido para nuestra estrategia”.

En medio de las luchas internas, las asociaciones de Uber con otras empresas autónomas se han debilitado. La idea original era tener una copia de seguridad en caso de que el esfuerzo de propiedad de Uber llegara tarde o no llegara a buen término. Es por eso que Uber llegó a un acuerdo con Daimler AG en 2017 para poner los autos autónomos de Daimler en la red de viajes de Uber.

Pero todo el trabajo nuevo con el fabricante de automóviles alemán ha cesado, según personas con conocimiento de la cuestión. Uber acordó tentativamente trabajar con Motional, con pruebas planificadas para finales de este año, pero varios empleados de ATG que abogan por la asociación se han ido, poniendo el trato en el purgatorio, dijeron las personas. Una portavoz de Daimler dijo que la cooperación con Uber está en curso pero “actualmente en espera”.

Meyhofer dijo que ATG “sigue interesada y comprometida con la búsqueda de oportunidades de asociación que sirvan a nuestra misión de llevar tecnologías seguras y confiables de conducción autónoma a la plataforma Uber. . ” Se negó a comentar sobre los detalles del acuerdo existente de Motional, pero dijo que no se ha firmado ningún “acuerdo” y que no se ha programado nada para probar en 2020. Motional dijo que sería “prematuro” comentar sobre el estado de las conversaciones con Uber y otros empresas de viajes compartidos.

El trabajo en la propia tecnología autónoma de Uber tampoco va bien. Los ingenieros de ATG están reemplazando la plataforma de software que la compañía ha estado licenciando de Carnegie Melon University desde 2015. Originalmente, el proyecto iba a tomar seis meses, pero esa fecha límite se ha extendido a más de 18 meses, según la gente. familiarizado con el trabajo. A principios de este año, los automóviles que funcionaban en la nueva plataforma ocasionalmente perdían potencia informática, yendo solo unos cientos de yardas antes de detenerse, dijeron las personas. Luego, justo cuando se estaban resolviendo algunos de esos problemas iniciales, Covid-19 golpeó.

ATG suspendió todas las pruebas, excepto el trabajo de simulación, por un “breve período”, hasta que pudiera garantizar que los empleados pudieran reanudar el trabajo de manera segura. según su informe financiero para el período que finaliza el 30 de junio.

Hoy, cinco años después de que Uber lanzó su iniciativa de conducción autónoma, la empresa opera vehículos en la capital del país, pero solo con el sistema autónomo apagado. En Pittsburgh, mientras tanto, el sistema autónomo se activa sólo “según sea necesario”, con un ser humano conduciendo el resto del tiempo. Khosrowshahi tiene pocos hitos para mostrar a los inversores potenciales.

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