Imagen: John Raoux

SpaceX entregó dos astronautas a la Estación Espacial Internacional para NASA el domingo, siguiendo un histórico despegue con un acoplamiento igualmente suave en otra primicia para la compañía de Elon Musk.

Con los pilotos de prueba Doug Hurley y Bob Behnken listos para hacerse cargo del control manual si es necesario, la cápsula SpaceX Dragon se detuvo en la estación y atracado automáticamente, no se necesita asistencia. Las escotillas se abrieron unas horas más tarde, y los dos jinetes del Dragón flotaron en el laboratorio en órbita y abrazaron a los tres residentes de la estación.

A diferencia de las salas de control de vuelo SpaceX y NASA, donde todos estaban bien separados, no había distancia social o máscaras necesarias en órbita ya que los recién llegados habían estado en cuarentena durante muchas semanas.

“El mundo entero vio esta misión, y estamos muy, muy orgullosos de todo lo que ha hecho por nuestro país y, de hecho, para inspirarlo. el mundo “, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine en una llamada del Control de la Misión en Houston.

Hurley le dio crédito a SpaceX y agregó:” “Es genial que Estados Unidos vuelva al negocio de lanzamiento tripulado”.

Fue el primera vez que una nave espacial privada y de propiedad privada llevó a los astronautas a la estación espacial en sus más de 20 años de existencia. La NASA considera esta la volea de apertura en una revolución empresarial que rodea la Tierra y finalmente se extiende hasta la luna y Marte.

“La NASA es no va a comprar, poseer y operar cohetes y cápsulas como solíamos hacerlo “, dijo Bridenstine. “” Vamos a asociarnos con la industria comercial “.

El acoplamiento se produjo apenas 19 horas después de que un cohete SpaceX Falcon 9 despegara el sábado por la tarde desde el Centro Espacial Kennedy, el primer lanzamiento de astronautas de la nación en órbita desde tierra natal en casi un década y dibujando una delegación de Washington dirigida por el presidente Donald Trump. La NASA dijo que la audiencia en línea alcanzó los 10 millones.

A pesar de la pandemia de coronavirus, miles de personas atascaron las playas, puentes y pueblos circundantes cuando SpaceX puso fin a una sequía de nueve años para la NASA. Se espera que este logro, años en proceso, reduzca los costos de lanzamiento para que más personas puedan pagar un boleto al espacio en los próximos años.

Behnken dijo al comité de bienvenida en el Centro Espacial Johnson de la NASA que el Dragón era “un vehículo pulido “y dijo que estaba sorprendido de lo duro que fue el viaje en la última parte del ascenso, en comparación con el transbordador espacial, que él y Hurley montaron dos veces.

” Dragon estaba resoplando y resoplando todo el en órbita “, dijo.

Dos miembros del Congreso de Texas en Johnson para el atraque, el senador Ted Cruz y el representante Brian Babin, dijeron que el vuelo ofreció inspiración y esperanza durante un momento particularmente duro de protestas y pandemia.

“Hacer que se disparara sin problemas fue una gran bendición para nuestro país”, dijo Babin a los astronautas.

Con un brillo blanco a la luz del sol, el Dragón era fácilmente visible en la televisión de la NASA a unas pocas millas del espacio estación, su cono de la nariz abierto y exponiendo su gancho de acoplamiento, así como una luz intermitente. Hurley y Behnken se hicieron cargo de los controles e hicieron un pequeño pilotaje a menos de un par de cientos de yardas (metros) como parte del vuelo de prueba, antes de volver a ponerlo en automático para la aproximación final.

Una vez a bordo de la estación espacial, Hurley dijo que la cápsula, recientemente nombrada Endeavour por el transbordador retirado, se manejó extremadamente bien. Fue el piloto de la última nave espacial estadounidense que visitó la estación espacial, el último vuelo del transbordador, realizado por Atlantis, en julio de 2011.

Restaurar la capacidad de lanzamiento estadounidense nueve años después, señaló, “es solo un esfuerzo que podemos mostrar durante las épocas en este tiempo oscuro que hemos tenido en los últimos meses para inspirar, especialmente a los jóvenes en los Estados Unidos, para alcanzar estos objetivos nobles “.

Hubo un pequeño problema: Hurley chocó su cabeza ingresó a la estación espacial y frecuentemente se limpió la frente durante la ceremonia de bienvenida.

La NASA recurrió a la industria privada para recuperar la holgura después del retiro de la flota de transbordadores, contratando SpaceX y Boeing en 2014 para los servicios de taxi de la estación espacial. El primer vuelo de astronautas de Boeing no se espera hasta el próximo año.

Hasta el sábado, SpaceX había lanzado solo suministros para estaciones espaciales o satélites. Los empleados de la compañía llamaron a los astronautas “padres” para llevar a casa el hecho de que dos vidas estaban en juego en este esfuerzo altamente técnico.

Claramente aliviado, el administrador de la NASA Jim Bridenstine tuiteó un gran “bienvenido a casa” a los aviadores del Dragón: “los dos padres favoritos de Estados Unidos”.

La NASA aún no ha decidido cuánto tiempo pasarán Hurley y Behnken en la estación espacial, entre uno y cuatro meses. Mientras estén allí, se unirán a Chris Cassidy de la NASA y a dos residentes de estaciones rusas para realizar experimentos y posiblemente caminatas espaciales para instalar baterías de estaciones nuevas.

Si bien los astronautas estadounidenses continuarán viajando en cohetes rusos Soyuz, será a través de un sistema de trueque ahora que el programa de tripulación comercial de la NASA finalmente ha tomado vuelo. La NASA había estado gastando decenas de millones de dólares por cada asiento Soyuz.

En un show and tell el domingo anterior, los astronautas dieron un rápido recorrido por el interior limpio y brillante del Dragón, bastante espacioso para una cápsula.

Behnken aseguró a los espectadores que el dinosaurio con lentejuelas azules que los acompañaba, el juguete de sus hijos pequeños, llamado Tremor, también estaba en buena forma. Tremor se uniría a Earthy, un globo de felpa entregado a la estación espacial en el vuelo de prueba del año pasado de un Dragon sin tripulación. Behnken dijo que ambos juguetes regresarían a la Tierra con ellos al final de la misión.

Se planea un derrame de cápsulas de estilo antiguo.

Después del despegue, Musk dijo a los periodistas que el regreso de la cápsula será más peligroso de alguna manera que su lanzamiento. Aun así, haciendo que los dos astronautas orbiten de manera segura y luego la estación espacial hizo que todos respiraran grandes suspiros de alivio.

Como siempre, Musk miraba hacia el futuro. “Esperemos que este sea el primer paso en un viaje hacia una civilización en Marte”, dijo el sábado por la noche.

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