Por Michael R. Strain

El miércoles parece un momento decisivo en la historia. El lanzamiento programado por la tarde de una cápsula SpaceX Dragon sobre un cohete Falcon 9 desde Cabo Cañaveral, Florida, a las 4:33 p.m. marcaría la primera vez que un vehículo privado lleva a los astronautas a la órbita.

Elon Musk el multimillonario empresario espacial y director ejecutivo de Tesla Inc., fundó SpaceX en 2002. Si el lanzamiento tiene éxito – el mal tiempo podría llevarlo al sábado – sería el mayor logro de la compañía hasta la fecha. La esperanza de Musk es permitir la colonización de Marte . La entrega de dos astronautas a la Estación Espacial Internacional sugiere que su gran ambición podría ser más que un sueño imposible.

Incluso si no, será un momento decisivo en la comercialización del espacio. De repente, el turismo espacial parece plausible. Si SpaceX puede llevar astronautas desde Florida al laboratorio en órbita, ¿por qué no podría llevarnos a usted y a mí, pronto, a un restaurante en órbita para cenar sobre la atmósfera?

Durante años, los Estados Unidos han estado comprando viajes al espacio de Rusia, gastando $ 3.5 mil millones en 52 viajes desde 2011. En lugar de recurrir a Rusia, NASA ahora dependerá de naves espaciales del sector privado. Para muchos estadounidenses, esto será un impulso de orgullo necesario.

Hace medio siglo, Estados Unidos envió a Neil Armstrong y Buzz Aldrin a la luna, en parte con el objetivo de vencer a la Unión Soviética en la carrera espacial. En el apogeo de la Guerra Fría, la competencia con la URSS proporcionó un principio organizador para los esfuerzos de los EE. UU. En el espacio, y una gran cantidad de recursos gubernamentales se utilizaron en el esfuerzo. En su apogeo a mediados de la década de 1960, la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio gastó $ 7 de cada $ 1,000 del ingreso nacional.

Después de vencer a la Unión Soviética, los Estados Unidos carecían de un objetivo claro, y el programa espacial se desvió. En 2011, el programa del transbordador espacial fue terminado. El lanzamiento de SpaceX marcará un renacimiento, la primera vez que los astronautas han volado al espacio desde los Estados Unidos en casi una década.

En estos años salvajes, los Estados Unidos forjaron gradualmente una nueva relación de exploración espacial entre el gobierno y el sector privado. En 2004, dos años después de que Musk fundó SpaceX, una comisión presidencial concluyó que las empresas deberían desempeñar un papel más importante que nunca. “En las decisiones de la NASA, la opción preferida para las actividades operacionales debe ser la adjudicación competitiva de contratos con organizaciones privadas y sin fines de lucro”, escribió la comisión.

También definió un papel más limitado para la agencia espacial estadounidense. “El papel de la NASA debe limitarse solo a aquellas áreas donde hay una demostración irrefutable de que solo el gobierno puede realizar la actividad propuesta”, dijo.

Con las riendas de mucha actividad espacial entregadas a intereses comerciales, la última década ha visto un explosión de inversión en una profusión de empresas. En un artículo de 2018, el economista Matthew Weinzierl documentó el surgimiento de compañías de “acceso espacial” que envían personas y cargas al espacio, compañías de “teledetección” que proporcionan imágenes de la tierra, “hábitats y compañías de estaciones espaciales” que proporcionan instalaciones seguras para turismo, investigación y empresas de fabricación y “más allá de la órbita terrestre baja” que se centran en la minería de asteroides, la fabricación espacial y la colonización de la luna y Marte. Weinzierl enumeró varias docenas de compañías, incluida SpaceX.

Weinzierl informó que la inversión en empresas emergentes del sector espacial aumentó a aproximadamente $ 2.5 mil millones por año en 2015 y 2016 de menos de $ 500 millones anuales durante la década de 2000. El financiamiento a menudo proviene de empresarios como Musk, que son lo suficientemente ricos como para absorber los altos costos fijos necesarios para ingresar al mercado de comercio espacial.

El lanzamiento de esta semana con una tripulación aumentará el interés comercial en el espacio y fortalecerá las fuerzas del mercado que ya están trabajando. Será necesario agregar información sobre las preferencias de los consumidores y la industria. La voluntad de pagar por el comercio espacial debe determinarse. Los recursos y el capital deben asignarse a sus mejores usos. La innovación necesita ser fomentada. Solo los mercados pueden construir un sector comercial en el espacio.

Se necesitarán inversores y empresarios. Buscarán las enormes ganancias prometidas por el comercio espacial, pero también deberán tolerar enormes riesgos. Si Musk tiene éxito hoy, el riesgo que enfrentan disminuirá un poco.

De hecho, la competencia es una historia de fondo para el éxito de hoy. En 2014, la NASA otorgó contratos tanto a SpaceX como a Boeing . En diciembre, un error de tiempo en su vuelo de debut obligó a la cápsula Boeing Starliner a perder una cita con la Estación Espacial Internacional. Boeing luchará para ponerse al día, manteniendo la presión sobre SpaceX. Blue Origin fundada en 2000 por el multimillonario presidente ejecutivo de Amazon .com Inc., Jeff Bezos, es otro competidor notable, que trabaja para crear vehículos de lanzamiento reutilizables para reducir el costo del espacio acceso.

Aun cuando el sector privado juega un papel más importante en el espacio, los gobiernos tienen una necesidad evidente de proporcionar reglas y estructura básicas. La política pública en el espacio ultraterrestre está en su infancia. Por ejemplo, los desechos espaciales en la órbita de la tierra podrían imponer daños significativos a la propiedad privada. Tiene que tratarse, tal vez asignando derechos de propiedad o gravándola. Y con la órbita terrestre baja en manos del sector privado, la NASA debería sentir una presión cada vez mayor para alcanzar objetivos más plausibles fuera del alcance del comercio, como aterrizar en asteroides y colonizar Marte.

El triste telón de fondo de este logro histórico es el pandemia de coronavirus que se ha llevado cientos de miles de vidas en todo el mundo y ha devastado economías en muchos países, incluido Estados Unidos. El final de la retirada estadounidense de una década del espacio es como un rayo de luz que atraviesa esa nube oscura. Y cuando esa nube sea un recuerdo lejano, el logro de SpaceX seguirá estando con nosotros.

El comercio está trayendo a los Estados Unidos de vuelta a las estrellas.

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