Por Cade Metz

A fines de enero, los investigadores de BenevolentAI una inteligencia artificial iniciaron en el centro de Londres. su atención al coronavirus .

En dos días, utilizando tecnologías que pueden rastrear la literatura científica relacionada con el virus, identificaron un posible tratamiento con rapidez que sorprendió tanto a la compañía que fabrica el medicamento como a muchos médicos. que pasó años explorando su efecto sobre otros virus.

Llamado baricitinib, el medicamento fue diseñado para tratar la artritis reumatoide. Aunque muchas preguntas se ciernen sobre su uso potencial como tratamiento de coronavirus, pronto se probará en un ensayo clínico acelerado con los Institutos Nacionales de Salud. También se está estudiando en Canadá, Italia y otros países.

Los especialistas de BenevolentAI se encuentran entre muchos investigadores de IA y científicos de datos de todo el mundo que han centrado su atención en el coronavirus, con la esperanza de que puedan acelerar los esfuerzos para comprender cómo es. propagándose, trate a las personas que lo tienen y encuentre una vacuna.

Antes de la pandemia, los investigadores de IA eran parte de uno de los sectores más promocionados y mejor financiados de la industria tecnológica, persiguiendo visiones de vehículos y máquinas autónomas que pueden aprender por ellos mismos. Ahora simplemente están tratando de ser útiles, trabajando en la tecnología que aumenta los expertos humanos en lugar de reemplazarlos.

Los investigadores médicos habían pasado años explorando baricitinib y medicamentos similares como una forma de tratar los virus. El baricitinib, una píldora que se toma una vez al día, puede ayudar a combatir la actividad extrema y no deseada del sistema inmunitario del cuerpo, que ocurre tanto con la artritis reumatoide como con virus como el VIH y puede dañar células y tejidos sanos.

A fines de enero, después de hablar con Uno de los inversores de la compañía en Asia sobre la pandemia, la baronesa Joanna Shields, directora ejecutiva de BenevolentAI, le preguntó a Peter Richardson, vicepresidente de farmacología de BenevolentAI, si la compañía podía explorar posibles tratamientos.

BenevolentAI se unió rápidamente a una carrera para identificar medicamentos eso puede impedir que el virus ingrese a las células del cuerpo. Investigadores de la Universidad de California, San Francisco y muchos otros laboratorios están estudiando tratamientos similares.

BenevolentAI, que ha recibido más de $ 292 millones del fondo soberano de Singapur Temasek, Goldman Sachs y otros, habían pasado varios años años construyendo tecnología que podría ayudar a encontrar información enterrada en vastos tesoros académicos y otra literatura científica.

La tecnología fue diseñada para el desarrollo de nuevos medicamentos, no para identificar nuevos usos para los medicamentos existentes, y nunca se había utilizado con material relacionado con virus.

Durante dos días, un pequeño equipo utilizó las herramientas de la compañía para obtener millones de documentos científicos en busca de información relacionada con el virus. Las herramientas se basaron en uno de los desarrollos más recientes en inteligencia artificial: “modelos de lenguaje universal” que pueden aprender a comprender el lenguaje escrito y hablado mediante el análisis de miles de libros antiguos, artículos de Wikipedia y otro texto digital.

Estos sistemas de IA son rápidamente mejorando todo, desde el motor de búsqueda de Google hasta los “chatbots” automatizados diseñados para mantener una conversación. También pueden ayudar a las máquinas a revisar la literatura científica, identificar piezas particulares de información, organizarla y recuperarla a pedido.

Usando sus herramientas de lenguaje automatizadas, los ingenieros de la compañía generaron una base de datos detallada e intrincadamente interconectada de procesos biológicos particulares relacionados con el coronavirus. Luego, Richardson, de 65 años y farmacólogo capacitado, utilizó herramientas adicionales para explorar lo que la tecnología había encontrado y entender lo que significaba.

“No es que tengamos este botón gigante, y simplemente lo golpeamos, y demás sale por el otro lado “, dijo Olly Oechsle, de 37 años, el ingeniero de software que supervisa el diseño de estas herramientas. “Peter ha estado trabajando en esta área desde antes de que yo naciera”.

Basándose en lo que la tecnología encontró en la literatura, Richardson pudo trazar las conexiones entre genes humanos particulares y los procesos biológicos afectados por el coronavirus. Cuando apareció un mapa multicolor en la pantalla de su computadora, dos genes saltaron hacia él.

“Se pusieron de pie y dijeron: 'Mira, estamos aquí'”, dijo Richardson.

Una vez que se identificaron los genes, él y sus colegas pudieron determinar la forma en que los medicamentos existentes se enfocaban en los genes, visualizando el proceso a través de una especie de diagrama de flujo digital. Identificaron baricitinib, fabricado por el gigante farmacéutico estadounidense Eli Lilly .

Muchos científicos ya estaban considerando medicamentos antiinflamatorios similares que podrían reducir una tormenta de citoquinas, una respuesta extrema del sistema inmunitario del cuerpo que puede matar pacientes con coronavirus.

Pero los investigadores de BenevolentAI fueron más allá. A través de su software, descubrieron que el baricitinib también podría prevenir la infección viral en sí misma, bloqueando la forma en que ingresa a las células. La compañía dijo que no tenía expectativas de ganar dinero con la investigación y que no tenía una relación previa con Eli Lilly.

A través de Justin Stebbing, profesor de oncología en el Imperial College de Londres, los investigadores enviaron sus hallazgos a The Lancet, uno de los británicos. revistas médicas más antiguas y respetadas, a principios de febrero. Como muchas otras compañías e investigadores que ahora exploran tratamientos en todo el mundo, el equipo quería compartir lo que había aprendido lo más ampliamente posible.

Al día siguiente, en el Hospital de la Universidad de Emory en Atlanta, el Dr. Vincent Marconi abrió un correo electrónico de un colega, el Dr. Raymond Schinazi, que lo señaló a él y a otros colegas al artículo. Habían pasado ocho años explorando baricitinib y otras drogas como tratamiento para el VIH, y sabían que tales drogas podrían ayudar a los pacientes con coronavirus.

Pero no se habían decidido por baricitinib como una opción viable, y no habían identificado las propiedades específicas eso podría permitir que la droga combata el virus. Tampoco los científicos de Eli Lilly.

En Emory, los investigadores del laboratorio se sorprendieron de que el documento provenía de BenevolentAI. “Fue una locura”, dijo Christina Gavegnano, quien participó en el trabajo con el VIH. “Seguimos preguntando: ¿Quiénes son estas personas? ¿Alguien los conoce? “

Un mes después, Marconi propuso un ensayo clínico con baricitinib y otro fármaco. A medida que aumentaban los casos de coronavirus en su hospital, él y sus médicos administraron la píldora como una medida compasiva a los pacientes, con resultados alentadores.

“Normalmente hablamos de 'banco a la cama'”, dijo Stebbing, refiriéndose a moverse rápidamente del laboratorio. Banco de investigación para el tratamiento de pacientes. “Se trata de‘ computadora a banco a pie de cama “.

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