Censura, vigilancia y ganancias: una dura negociación para Apple en China

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Guiyang, China : En las afueras de esta ciudad en una provincia pobre y montañosa en el suroeste de China, hombres con cascos recientemente dieron los toques finales a un edificio blanco de un cuarto de milla de largo con pocas ventanas y un alto muro circundante. Había pocas señales de su propósito, aparte de las banderas de Apple y China volando al frente, una al lado de la otra.

En el interior, Apple se estaba preparando para almacenar los datos personales de sus clientes chinos en servidores informáticos administrados por una empresa china de propiedad estatal.

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Tim Cook, director ejecutivo de Apple, ha dicho que los datos están seguros. Pero en el centro de datos de Guiyang, que Apple esperaba que estuviera terminado el próximo mes, y en otro en la región de Mongolia Interior, Apple ha cedido en gran medida el control al gobierno chino.

Los empleados estatales chinos administran físicamente las computadoras. Apple abandonó la tecnología de cifrado que usaba en otros lugares después de que China no lo permitiera. Y las claves digitales que desbloquean la información en esas computadoras se almacenan en los centros de datos que deben proteger.

Los documentos internos de Apple revisados ​​por The New York Times las entrevistas con 17 empleados actuales y anteriores de Apple y cuatro expertos en seguridad, y los nuevos documentos presentados en un caso judicial en los Estados Unidos la semana pasada proporcionan información poco común sobre los compromisos que Cook ha hecho para hacer negocios en China. Ofrecen una amplia mirada al interior, muchos aspectos de los cuales nunca se han informado antes, sobre cómo Apple ha cedido a las crecientes demandas de las autoridades chinas.

Hace dos décadas, como jefe de operaciones de Apple, Cook encabezó la entrada de la empresa en China, una medida que ayudó a convertir a Apple en la empresa más valiosa del mundo y lo convirtió en el heredero aparente de Steve Jobs. Apple ahora ensambla casi todos sus productos y obtiene una quinta parte de sus ingresos en la región de China. Pero así como Cook descubrió cómo hacer que China funcione para Apple, China está haciendo que Apple funcione para el gobierno chino.

Cook habla a menudo del compromiso de Apple con las libertades civiles y la privacidad. Pero para mantenerse en el lado correcto de los reguladores chinos, su compañía ha puesto en riesgo los datos de sus clientes chinos y ha ayudado a la censura del gobierno en la versión china de su App Store. Después de que los empleados chinos se quejaron, incluso eliminó el lema “Diseñado por Apple en California” de la parte posterior de los iPhones.

El líder de China, Xi Jinping, está aumentando sus demandas a las empresas occidentales, y Cook se ha resistido a esas demandas en varias ocasiones. Pero finalmente aprobó los planes para almacenar datos de clientes en servidores chinos y censurar agresivamente las aplicaciones, según entrevistas con empleados actuales y anteriores de Apple.

“Apple se ha convertido en un engranaje en la máquina de censura que presenta una versión de Internet controlada por el gobierno”, dijo Nicholas Bequelin, director para Asia de Amnistía Internacional, el grupo de derechos humanos. “Si observa el comportamiento del gobierno chino, no ve ninguna resistencia por parte de Apple, ningún historial de defender los principios a los que Apple afirma estar tan apegado”.

Si bien las administraciones de Trump y Biden han adoptado una línea más dura hacia China, el cortejo de Apple con el gobierno chino muestra una desconexión entre los políticos de Washington y la empresa más rica de Estados Unidos.

Detrás de escena, Apple ha construido una burocracia que se ha convertido en una herramienta poderosa en la vasta operación de censura de China. Censura proactivamente su tienda de aplicaciones china, confiando en el software y los empleados para marcar y bloquear aplicaciones que los gerentes de Apple temen que puedan entrar en conflicto con los funcionarios chinos, según entrevistas y documentos judiciales.

Un análisis del Times descubrió que decenas de miles de aplicaciones han desaparecido de la tienda de aplicaciones china de Apple en los últimos años, más de lo que se sabía anteriormente, incluidos medios de comunicación extranjeros, servicios de citas gay y aplicaciones de mensajería encriptadas. También bloqueó herramientas para organizar protestas a favor de la democracia y eludir las restricciones de Internet, así como aplicaciones sobre el Dalai Lama.

Y en sus centros de datos, los compromisos de Apple han hecho casi imposible que la empresa impida que el gobierno chino obtenga acceso a los correos electrónicos, fotos, documentos, contactos y ubicaciones de millones de residentes chinos, según los expertos en seguridad y Ingenieros de Apple.

La compañía dijo en un comunicado que siguió las leyes de China e hizo todo lo posible para mantener seguros los datos de los clientes. “Nunca hemos comprometido la seguridad de nuestros usuarios o sus datos en China o en cualquier lugar donde operamos”, dijo la compañía.

Un portavoz de Apple dijo que la compañía aún controlaba las claves que protegen los datos de sus clientes chinos y que Apple usaba su tecnología de encriptación más avanzada en China, más avanzada que la que usaba en otros países.

Apple agregó que eliminó aplicaciones solo para cumplir con las leyes chinas. “Estas decisiones no siempre son fáciles y es posible que no estemos de acuerdo con las leyes que las moldean”, dijo la compañía. “Pero nuestra prioridad sigue siendo crear la mejor experiencia de usuario sin violar las reglas que estamos obligados a seguir”.

Cook declinó una entrevista para este artículo.

El gobierno chino exige regularmente datos de las empresas chinas, a menudo para investigaciones policiales. La ley china exige que las empresas cumplan.

EE. UU. La ley ha prohibido durante mucho tiempo a las empresas estadounidenses entregar datos a las autoridades chinas. Pero Apple y el gobierno chino han hecho un arreglo inusual para eludir las leyes estadounidenses.

En China, Apple ha cedido la propiedad legal de los datos de sus clientes a Guizhou-Cloud Big Data, o GCBD, una empresa propiedad del gobierno de la provincia de Guizhou, cuya capital es Guiyang. Apple solicitó recientemente a sus clientes chinos que aceptaran los nuevos términos y condiciones de iCloud que enumeran a GCBD como proveedor de servicios y a Apple como “una parte adicional”. Apple dijo a los clientes que el cambio era “mejorar los servicios de iCloud en China continental y cumplir con las regulaciones chinas”.

Los términos y condiciones incluían una nueva disposición que no aparece en otros países: “Apple y GCBD tendrán acceso a todos los datos que usted almacene en este servicio” y pueden compartir esos datos “entre ellos según la ley aplicable”.

Bajo la nueva configuración, las autoridades chinas piden a GCBD, no a Apple, los datos de los clientes de Apple, dijo Apple. Apple cree que eso le da un escudo legal de la ley estadounidense, según una persona que ayudó a crear el acuerdo. GCBD se negó a responder preguntas sobre su asociación con Apple.

Phillip Shoemaker, que dirigió la App Store de Apple de 2009 a 2016, dijo que los abogados de Apple en China le dieron a su equipo una lista de temas que no podían aparecer en las aplicaciones del país, incluida la Plaza de Tiananmen y la independencia del Tíbet y Taiwán. Dijo que la política de Apple era práctica: si los abogados creían que un tema estaba prohibido en China, Apple lo eliminaría allí.

En los iPhones chinos, Apple prohíbe las aplicaciones sobre el Dalai Lama mientras aloja las del grupo paramilitar chino acusado de detener y abusar de los uigures, un grupo étnico minoritario en China.

La compañía también ha ayudado a China a difundir su visión del mundo. Los iPhones chinos censuran el emoji de la bandera taiwanesa y sus mapas sugieren que Taiwán es parte de China. Durante un tiempo, simplemente escribir la palabra “Taiwán” podría hacer que un iPhone se bloquee, según Patrick Wardle, un ex pirata informático de la Agencia de Seguridad Nacional.

A veces, dijo Shoemaker, lo despertaban en medio de la noche con demandas del gobierno chino para eliminar una aplicación. Si la aplicación parecía mencionar los temas prohibidos, la eliminaría, pero enviaría casos más complicados a altos ejecutivos, incluidos Cue y Schiller.

Apple se resistió a una orden del gobierno chino en 2012 para eliminar las aplicaciones de The Times. Pero cinco años después, finalmente lo hizo. Cook aprobó la decisión, según dos personas con conocimiento del asunto que hablaron bajo condición de anonimato.

Shoemaker dijo que él y su equipo racionalizaron la eliminación de aplicaciones al enmarcarlas como una simple aplicación de las leyes de un país. Se tomaron medidas similares en lugares como Arabia Saudita y Rusia, dijo. “Al mismo tiempo, no queríamos que nos llevaran ante el Senado para hablar de por qué estamos citando 'censurar aplicaciones en China'”, dijo. “Era una cuerda floja que teníamos que caminar”.

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