India se prepara para el rebote de la biotecnología entre sus startups, Technology News, ETtech

En la actualidad, solo una compañía en el mundo vende feromonas para control de plagas – la firma japonesa Shinetsu.

Las semillas de ATGC Biotech se sembraron hace más de una década, cuando Markandeya Gorantla y sus colegas regresaron a la India después de trabajar en los Estados Unidos como Rockefeller Fellows.

Su plan de negocios era inusual y difícil: desarrollar feromonas, una tipo de sustancias químicas que pueden cambiar el comportamiento de los insectos.

Gorantla quería usar feromonas para interrumpir el apareamiento de insectos y, por lo tanto, proporcionar al agricultor una opción limpia para el control de plagas. ATGC se creó en 2011.

En la actualidad, solo una compañía en el mundo vende feromonas para control de plagas – empresa japonesa Shinetsu . Tiene productos para controlar solo tres plagas y juntos crean un mercado global de $ 1.2 mil millones.

Las grandes compañías de semillas como Monsanto no desarrollan feromonas en sí mismas, pero financian a las pequeñas empresas que lo hacen.

Si ATGC desarrolla con éxito productos comerciales , se estaría vendiendo en un mercado global de $ 3-4 mil millones con muy poca competencia. En sus siete años de existencia, esta empresa con sede en Hyderabad afirma haber desarrollado 58 feromonas diferentes, algunas de las cuales están siendo sometidas a pruebas de campo en la India en este momento.

ATGC ha recaudado aproximadamente Rs 14 millones a través de subvenciones gubernamentales. Está a punto de suscribirse para obtener su primer financiamiento comercial, $ 16 millones de dos compañías de agricultura no divulgadas . También está en camino de recaudar $ 100 millones para su filial estadounidense. “Estamos a dos años de la comercialización”, dice Gorantla.

 India se prepara para el rebote de la biotecnología entre sus nuevas empresas

ATGC atravesó un largo período de gestación. Las principales patentes se desarrollaron en 2011, cuando la empresa se estableció formalmente. Luego hubo ensayos que utilizaron una serie de subvenciones indias e internacionales, recaudando alrededor de Rs 3-4 crore cada año. El producto, si funciona comercialmente, sería nada menos que revolucionario.

“Las plagas desarrollan resistencia a los insecticidas si se usa una y otra vez”, dice Kamala Jayanthi, científico del Instituto Indio de Investigación Hortícola en Bangalore. “Las feromonas son una solución sostenible”.

ATGC se encuentra entre el pequeño pero creciente número de nuevas empresas indias biotecnológicas que intentan desarrollar productos para el mercado global. Podría llamarlos la tercera generación de nuevas empresas de biotecnología en la India. Son fundados por científicos experimentados y desarrollan una tecnología difícil que a menudo utiliza la ciencia novedosa. Tienen ambiciones globales y están buscando hacer un gran impacto en la industria y la sociedad india.

También son un grupo diverso. Los empresarios están estableciendo empresas para la medicina regenerativa, nuevos métodos de administración de fármacos, nuevos materiales biocompatibles, diagnósticos moleculares, nutrición, energía sostenible y agricultura.

Algunas startups de ingeniería están tratando de resolver problemas sanitarios y agrícolas, ampliando así la definición de biotecnología. Otros desarrollan productos vitales para la investigación biotecnológica. Estas startups se unen a las compañías de productos, servicios y fabricación más antiguas para crear una base sólida para una futura industria de la biotecnología.

Segmento de florecimiento

Encuestas de la Asociación de Empresarios de Biotecnología Led (ABLE) encontraron una gran aumento en el número de nuevas empresas de biotecnología en los últimos seis años. Más de 1,000 se establecieron en 2012-16.

Las estimaciones de ABLE, basadas en nuevos registros, de que 500 startups de biotecnología se formaron el año pasado. El sector de la biotecnología ha creado más de 3.000 empresarios, un tercio de los cuales son mujeres.

Las startups basadas en investigación como ATGC no representan más del 15-20% del total, ya que la mayoría de las empresas de biotecnología realizan servicios de rutina o fabricación. Pero las startups de productos de nueva generación están dirigidas por empresarios experimentados y, por lo tanto, considerados altamente atractivos por los inversores.

“La experiencia es necesaria en una industria como la biotecnología”, dice Shrikumar Suryanarayan, cofundador de Sea6 Energy y director general honorario de ABLE. “Las startups de Biotech están siendo creadas por personas que han terminado una carrera y están buscando una nueva carrera”.

 India se prepara para el rebote de la biotecnología entre sus nuevas empresas

Uno de ellos es Jogin Desai. El doctor-gerente de 46 años de edad trabajó como director ejecutivo global de Cenduit, una empresa de gestión de ensayos clínicos con sede en los EE. UU., Antes de trasladarse a la India para establecer Eyestem . Desai estaba intrigado por las posibilidades de la medicina regenerativa, especialmente para curar enfermedades degenerativas de la retina.

Instaló Eyestem en Bengaluru, dentro del Centro de incubación para Plataformas Celulares y Moleculares (C-Camp). Eyestem eligió dos enfermedades retinianas para ataque: degeneración macular relacionada con la edad y retinitis pigmentosa.

La degeneración macular relacionada con la edad es la principal causa de ceguera después de los 60 años y hay 170 millones de personas afectadas por la enfermedad en todo el mundo. La retinitis pigmentosa es una enfermedad rara que comienza a la edad de 10 años. Tampoco es curable.

Los científicos creen que el transplante de células madre a la retina puede ayudar a los pacientes a desarrollar células retinianas sanas y así curar la ceguera. Pero la terapia con células madre es dura y está llena de riesgos. “Tenemos que poder anticiparnos a los ensayos clínicos de Fase III mientras desarrollamos el producto”, dice Desai.

Desai aporta la experiencia normativa global que puede ayudar a los científicos a mirar hacia el futuro. Su estrategia es estar basada en Bangalore, pero aprovechar habilidades especializadas de todo el mundo. Entonces, Eyestem tiene un conjunto de asesores y colaboradores en el país y en algunos de los mejores laboratorios del mundo. La compañía ha comenzado a cultivar células retinianas en su laboratorio a través de un protocolo unificado que puede ser utilizado por técnicos y espera comenzar ensayos clínicos para 2020.

Tierra fértil

Cuando la primera generación de nuevas empresas de biotecnología comenzó a formarse hace 20 años, India no había experimentado personas como Desai. El conjunto inicial de compañías fue creado por científicos que no tenían experiencia en negocios, o por empresarios con antecedentes comerciales.

En su mayoría eran compañías de servicios, ya que era imposible obtener financiamiento para el desarrollo de productos durante largos períodos. La India no era un gran mercado para la biotecnología, por lo que los capitalistas de riesgo no estaban interesados. La India tampoco tenía la infraestructura para la investigación y el desarrollo de la biotecnología (I + D).

Por lo tanto, los observadores de la industria no se sorprenden de que la mayoría del conjunto inicial se haya cerrado después de varios años de lucha. Aquellos que sobrevivieron hicieron servicios puros, como Genotypic Technologies, o continuaron modificando su modelo comercial y evolucionaron continuamente, como Strand Life Sciences.

La generación actual de empresarios tiene buenos fondos iniciales a través de programas gubernamentales. Están trabajando en un ecosistema más desarrollado, con muchos servicios de investigación disponibles en clusters a bajo costo. También aportan una gran experiencia, ya sea en empresas nacionales o grandes empresas globales.

Anand Khedkar había trabajado en Biocon durante dos décadas cuando se dio cuenta de que la insulina oral, tal como se fabrica ahora, debe modificarse para que funcione durante períodos más largos. de tiempo en el cuerpo. Pero como una gran compañía, Biocon tenía sus propias prioridades de investigación.

Khedkar estableció su propia compañía, Sekkei Bio, el año pasado para desarrollar péptidos terapéuticos en general e insulina oral en particular. Esta startup de cuatro miembros está trabajando en métodos para hacer que la insulina sea resistente a las enzimas digestivas y dure más tiempo.

Sekkei hizo todo el trabajo de modelado informático con una firma especializada en Chennai, Quest Comp y Vellore Institute of Technology. Para la biología molecular, Khedkar contrató temporalmente a seis personas utilizando una subvención de encendido biotecnológico (BIG) del departamento de biotecnología.

Cuando los péptidos están listos para el análisis, Sekkei utilizará las instalaciones en el Instituto Indio de Ciencia (IISc). Para la purificación de péptidos, ya está en conversaciones con un laboratorio de General Electric (GE) en la ciudad. Para probar moléculas de péptidos, puede trabajar con Affigenix, también con sede en la ciudad.

Muchas instalaciones de desarrollo están disponibles en C-Camp, donde se incuba Sekkei. Cuando el producto esté listo, podría llevarse al mercado con la ayuda de Biocon. “Podemos ser una empresa virtual”, dice Khedkar, “y obtener el 95% del trabajo realizado fuera”.

La aparición de un ecosistema de investigación y desarrollo de este tipo, junto con la financiación inicial, es una de las razones detrás el nacimiento de varias compañías de ciencia profunda. “Jogin ha configurado Eyestem de forma bastante inteligente”, dice Ferzan Engineer, inversor principal a través de su empresa Cytespace. “Es una ventaja para los activos, ya que ha sido afortunado de obtener tales instalaciones en Bangalore”.

Puede que no haya sido posible establecer una entidad tan liviana incluso hace unos años. El gran cambio se produjo después de que el departamento de biotecnología comenzó a otorgar subvenciones a empresas en etapa inicial, lo que generó el desarrollo de varias startups simbióticas. Las subvenciones también estimularon el espíritu empresarial académico. “Nuestro objetivo es hacer de la biotecnología una industria de $ 100 mil millones para 2025”, dice Renu Swarup, secretario del departamento de biotecnología. “Solo se puede lograr mediante la participación de todos”. La biotecnología es ahora una industria de $ 12 mil millones.

Expansión de horizontes

En la última década, la definición de biotecnología se ha ampliado, con la fusión de ingeniería y biología, y el surgimiento de compañías de tecnología médica.

La biotecnología convencional también se ha expandido, especialmente con el surgimiento de las startups de agribiotech. La agricultura es ahora un área candente para las inversiones de grandes empresas y capitalistas de riesgo. Esto está creando un conjunto de empresas lideradas por la ciencia profunda. Al igual que ATGC, están listos para liderar una revolución para hacer que la agricultura sea competitiva y segura.

Al igual que ATGC, FIB-SOL Life Technologies también ha estado en proceso por un tiempo pero comenzó sus operaciones comerciales solo recientemente. Esta startup de IIT-Madras desarrolla nanofibras para la agricultura. Parece papel de seda y solo 5 gramos pueden fertilizar un acre. Hay muy pocos trabajando en este campo y FIB-SOL afirma tener un producto que puede durar hasta un año.

Al igual que ATGC, FIB-SOL está buscando un mercado muy grande. India tiene 4.5 millones de hectáreas de granjas orgánicas, su primer objetivo. Pero los usos de la tecnología no se detienen con los bio fertilizantes. La membrana puede entregar bioplaguicidas y también se puede usar para moléculas sintéticas. También tiene usos en el cuidado de la salud, para la diálisis peritoneal, por ejemplo. La nanofibra también se puede usar como máscara facial.

La comunidad de inversores se ha familiarizado con el estado de ánimo en la industria, atrayendo a varios para ver más de cerca la biotecnología. En dos meses, India verá el primer fondo enfocado únicamente en compañías basadas en la ciencia. Llamado Siana Capital, está buscando invertir el 50% de su bolsillo en nuevas empresas de ciencias de la vida.

Como dice Siddharth Pai, cofundador de Siana: “Queremos asegurarnos de que haya vida después de las subvenciones. “

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